Prvi let u kosmos izveden je 12. aprila 1961. godine s kosmodroma „Bajkonur“. Na orbitu oko Zemlje ruski nosač rakete izveo je svemirski brod „Vostok“, kojim je upravljao Jurij Aleksejevič Gagarin, prvi kosmonaut. 

Pošto je postojala velika vjerovatnoća da misija ne uspije i Gagarin pogine, napravljena su tri saopštenja za štampu, jedan u slučaju uspjeha i dva u slučaju neuspjeha.

Gagarin je tokom tog čuvenog leta unaprijeđen u čin majora. Nakon leta, Gagarin je odmah postao poznata i slavna ličnost širom svijeta i putovao je po Italiji, Ujedinjenom Kraljevstvu, Njemačkoj, Kanadi i Japanu da bi promovisao sovjetski uspijeh. U čin potpukovnika sovjetskog vazduhoplovstva je unaprijeđen 12. juna 1962, a 6. novembra 1963. je dobio čin pukovnika.

Ukazom Prezidijuma Vrhovnog sovjeta SSSR-a od devetog aprila 1962. godine, 12. april postaje Dan kosmonautike, a od 1968. godine taj praznik dobija međunarodno priznanje poslije ustanovljenja Svjetskog dana avijacije i kosmonautike.